De weg naar de achterkant van de maan is hobbelig en gaat via China, leren we in de spannende wetenschapspodcast De man en de maan.

De ruimte is oneindig groot, dus als sterrenkundige moet je groot kunnen denken. Dr. Marc Klein Wolt van de Radboud Universiteit Nijmegen heeft die kwaliteit. Om meer te weten te komen over het ontstaan van het heelal, wil hij radiogolven meten uit de tijd vlak na de oerknal. Onze dampkring en straling vanaf de aarde belet gewone satellieten om dat te doen, dus heeft hij een idee: hij wil met meetapparatuur naar de achterkant van de maan.

In theorie is dat een mooi idee, maar praktisch gezien onmogelijk, zeggen de meeste collega’s. Tot hij zijn plan in China presenteert. Het Chinese ruimteprogramma is geavanceerd, ambitieus, en grondig gefinancierd. Dus als hij daarop mee kan liften, zou zijn maanmissie weleens kunnen lukken.

Radiomaker en wetenschapsjournalist Saar Slegers volgde Klein Wolt vanaf 2016 bij zijn avontuur om met een Chinese raket mee naar de maan te gaan. Het project begint veelbelovend, maar wordt steeds ingewikkelder: er zijn allerlei technische uitdagingen en de communicatie met de Chinezen verloopt lang niet vlekkeloos. Het wordt steeds moeilijker om te beoordelen of er sprake is van onschuldige misverstanden, of van bewuste sabotage. Uiteindelijk moet Marc kiezen hoe ver hij bereid is te gaan om de mysteries van het heelal te ontrafelen, en wat hij daarvoor op wil geven.

Ingewikkelde wetenschap

Slegers heeft met De Man en de maan een Nederlandse versie van de bejubelde Amerikaanse podcast Radiolab afgeleverd: een echte verhalende podcast waarin ingewikkelde wetenschap begrijpelijk wordt gemaakt. Ze bracht veel tijd door met Klein Wolt en maakt van hem een personage met wie je snel mee gaat leven. Ook de mensen om hem heen komen in de podcast voor: zijn vrouw Margriet en zijn collega’s, zoals ingenieur Hamid Reza Pourshaghaghi, die als klein jongetje in Iran van zijn vader hoorde over de maanlanding. Toen Marc bij hem het woord ‘maan’ liet vallen riep hij meteen: ‘I’m all in for that!’

Elke van de acht afleveringen heeft een spanningsboog en dat geldt natuurlijk ook voor de hele serie: gaat de maanmissie lukken? Dat is makkelijk op te zoeken, maar het is leuker om dat niet te doen en je te laten meevoeren. Naar China, de ruimte in, en weer terug naar de keukentafel van de sympathieke sterrenkundige die groot durft te denken.